Ross 128 b : une proche exoplanète de type Terre

Ross 128 b : Découverte d'une exo-Terre à proximité du Système solaire

Ross 128 b : Découverte d'une exo-Terre à proximité du Système solaire

Elles sont d'excellentes cibles dans la recherche d'exoplanètes et elles sont donc de plus en plus étudiées.

Détectée par le spectrographe HARPS, installé sur le télescope de 3,6 mètres de l'ESO au Chili, la planète orbite autour d'une étoile naine (Ross 128) en 9,9 jours.

Rendons-nous près de Ross 128, une naine rouge beaucoup plus petite que notre soleil située dans la constellation de la Vierge à 11 années-lumière de nous. C'est d'ailleurs pour cette raison que Proxima b, située à 4,2 années-lumière de la Terre, n'abrite probablement aucune vie. Ainsi, ses planètes, ou du moins pour le moment, " sa " planète, pourrait évoluer tranquillement, permettant à la vie d'émerger.

Ross 128b représente l'exo-Terre tempérée la plus proche de nous après Proxima b, dont l'annonce de la découverte avait fait grand bruit en août 2016. Ross 128 b prendra alors la couronne de Proxima b et deviendra l'exoplanète la plus proche de la Terre.

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Bien sûr, ses découvreurs s'interrogent sur "l'habitabilité " de ce nouveau monde; se pourrait-il que Ross 128 b soit entourée d'une atmosphère, et pourquoi pas d'une couverture d'eau liquide où pataugeraient des tardigrades ou des pingouins extraterrestres?

Aujourd'hui, Ross 128b n'étant pas observable directement, nous ne connaissons absolument rien des caractéristiques de cette éventuelle atmosphère et il est donc impossible d'affirmer avec les seules données en notre possession que les conditions à sa surface sont compatibles avec la présence d'êtres vivants, aussi élémentaires soient-ils.

L'équipe de Xavier Bonfils attend avec impatience la mise en service du Télescope géant européen E-ELT (European Extremely Large Telescope) de l'ESO en construction au Chili qui permettra d'étudier plus précisément Ross 128b et de découvrir si elle possède bel est bien une atmosphère et si la densité de cette dernière est suffisante pour protéger la planète de son étoile (notamment de ses rayons X). En conséquence, la température d'équilibre de Ross 128 b est estimée entre -60 et 20 degrés Celsius grâce à la nature froide et faible de sa naine rouge. Si les chercheurs impliqués dans cette découverte considèrent Ross 128 b comme une planète tempérée, une incertitude demeure encore quant à savoir si la planète se trouve à l'intérieur, à l'extérieur, ou à la limite de la zone habitable.

La présence d'une atmosphère représente "la grande inconnue pour toutes les exo-Terres (des exoplanètes dont la masse est proche de celle de la Terre, ndlr) détectées aujourd'hui", note Xavier Bonfils.

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